La psychologie et les régimes alimentaires

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Voilà un domaine très intéressant qui touche à la psychologie et aux régimes alimentaires. Comment notre cerveau réagit aux sollicitations extérieures, pourquoi est-on influencé par telle nourriture ou telle autre, voici un premier article sur le sujet.

Les preuves suggèrent que nos habitudes alimentaires et les décisions que nous prenons sur ce que nous mangeons sont acquises sur plusieurs années, mais quels processus psychologiques sous-tendent ce type d’apprentissage ? Et pourquoi les préférences varient d’un groupe de personne à un autre ?

Le Dr Jeff Brunstrom, qui travaille actuellement au département de psychologie expérimentale à l’Université de Bristol au Royaume-Uni, a beaucoup étudié les liens entre la cognition (ensemble des processus mentaux qui se rapportent à la fonction de connaissance) et le contrôle alimentaire – tels que la relation entre l’attention et la taille du repas, nos réactions à la vue et l’odeur de la nourriture, les décisions que nous prenons sur la taille des portions etc.

 

« Tout porte à croire que la plupart de nos préférences de goût et les comportements alimentaires sont apprises, » dit-il. « Malgré cela, nous savons très peu de choses sur les mécanismes sous-jacents. »

Il explique que plusieurs types d’apprentissage alimentaire ont été identifiés, par exemple en associant des saveurs avec d’autres saveurs, et associer les saveurs avec des sensations corporelles comme la plénitude. Certains de ces processus peuvent avoir lieu en dehors de la conscience, comme une forme d’apprentissage automatique. Mais en étant conscient de nos préférences, nos choix peuvent nous aider à modifier les modèles appris. Cela peut aider dans le traitement de troubles de l’alimentation, selon Brunstrom. La taille des repas est un déterminant important de l’apport énergétique.  »Après avoir consommé un aliment nouveau, une association peut se former entre ses caractéristiques sensorielles (par exemple, les propriétés gustatives) et l’effet qu’il a sur le corps (enrichissante) », a déclaré Brunstrom. «Les associations de ce genre expliquent une grande partie de notre comportement alimentaire au quotidien. » C’est parce qu’ils affectent nos préférences de que nous choisissons de les consommer.

Dans une autre série d’expériences, Brunstrom a constaté que la distraction peut réduire considérablement la satisfaction de manger. Les participants ont mangé cinq gâteaux pendant qu’ils étaient distraits par un jeu d’ordinateur ou alors qu’il était assis en silence. Les participants distraits ont rapporté une réduction plus faible dans la plénitude que les participants non distraits.

Ceci suggère que la distraction provoque une diminution de la sensibilité aux signaux physiologiques et sensoriels qui signalent quand arrêter de manger.

Une autre expérience a montré que les participants distraits maintiennent un désir de manger après avoir finit le repas, alors que les personnes non distraites rapportent une diminution de leur désir de continuer à manger. Cet effet persiste au moins pendant une brève période après le repas. Mais dans la plupart des cas, l’exposition à la vue et l’odeur de la nourriture peut déclencher le désir de manger.

Des expériences ont été menées pour étudier ce phénomène. L’exposition a augmenté la quantité de nourriture que les gens planifient de manger, et augmente aussi leur consommation réelle. Fait intéressant, l’exposition à un aliment augmente également la taille des portions choisies des autres aliments. Brunstrom a également trouvé des preuves que les mangeurs modérés réagissent moins fortement à l’exposition que le font les mangeurs effrénées. Il est donc possible qu’une « forte réactivité » représente un facteur de risque d’obésité.

Enfin, Brunstrom a exploré l’idée que les personnes ayant un poids corporel plus élevé choisissent des portions de nourriture plus grandes. Les participants ont montré une image de portions de nourriture de 12 aliments couramment consommés et ont demandé si elle était plus grande ou plus petite que la portion habituelle. De là, une estimation de la taille de la portion quotidienne a été calculée. Les tailles des portions étaient liées à la faim, le sexe et le niveau de restriction alimentaire, comme prévu. Mais aucun lien n’a été trouvé avec l’indice de masse corporelle (IMC). Brunstrom suggère que la différence dans l’apport énergétique total d’individus ayant un IMC élevé et faible est trop petite pour être détectée comme entraînant une différence dans la taille des portions.